Detectan nueva reacción nuclear en Chernobyl. A 35 años de que la central nuclear de Chernobyl, en Ucrania, explotara en el peor accidente nuclear del mundo, las reacciones de fisión vuelven a arder en las masas de combustible de uranio enterradas.

Así lo alertaron científicos citados por el diario Clarín.

“Es como las brasas de una barbacoa”, dice Neil Hyatt, químico de materiales nucleares de la Universidad de Sheffield. Ahora, los científicos ucranianos buscan determinar si las reacciones se extinguirán por sí solas; o si será necesario realizar intervenciones extraordinarias para evitar otro accidente.

Los sensores detectan un número creciente de neutrones, señal de fisión, que salen de una sala inaccesible; según informó la semana pasada Anatolii Doroshenko, del Instituto de Problemas de Seguridad de las Centrales Nucleares (ISPNPP) de Kiev (Ucrania), durante los debates sobre el desmantelamiento del reactor.

Hay mucha incertidumbre”, explicó Maxim Saveliev, del ISPNPP. “Pero no podemos descartar la posibilidad de un accidente”. Los recuentos de neutrones aumentan lentamente, agrega Saveliev; lo que sugiere que los gestores aún tienen unos años para averiguar cómo sofocar la amenaza.

Cualquier remedio que Saveliev y sus colegas encuentren será de gran interés para Japón, que está lidiando con las secuelas de su propio desastre nuclear de hace 10 años en Fukushima, señaló Hyatt. “Es un peligro de magnitud similar”.

Cuál es hoy la peligrosidad de Chernobyl

El espectro de la fisión autosostenida en las ruinas nucleares ha perseguido durante mucho tiempo a Chernobyl. Cuando parte del núcleo del reactor de la Unidad 4 se fundió el 26 de abril de 1986, se fundieron en una lava las barras de combustible de uranio; su revestimiento de circonio; las barras de control de grafito; y la arena vertida sobre el núcleo para intentar extinguir el fuego.

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Esta materia fluyó hacia las salas del sótano del reactor; y se endureció formando los llamados materiales que contienen combustible (FCM), cargados con 170 toneladas de uranio irradiado, 95% del combustible original.

Un año después se erigió el sarcófago de hormigón y acero, llamado Shelter; para albergar los restos de la Unidad 4, permitiendo que el agua de lluvia se filtrara.

Dado que el agua ralentiza los neutrones y aumenta sus posibilidades de golpear y dividir los núcleos de uranio, las fuertes lluvias hacían que el recuento de neutrones se disparara.

Después de un aguacero en junio de 1990, un “acechador” se precipitó y roció una solución de nitrato de gadolinio, que absorbe los neutrones, en un FCM que temían que pudiera entrar en crisis. Un acechador es el científico que se arriesga a exponerse a la radiación para aventurarse en la sala del reactor dañado.

Varios años después, la central instaló rociadores de nitrato de gadolinio en el techo del refugio. Pero el rociador no pudo penetrar eficazmente en algunas habitaciones del sótano.

El riesgo latente en el refugio de los reactores

Los responsables de Chernobyl presumían que cualquier riesgo de criticidad desaparecería cuando el enorme Nuevo Confinamiento Seguro (NSC) se deslizó sobre el refugio en noviembre de 2016.

La estructura, de €1.500 millones, debía sellar el refugio para ser estabilizado y eventualmente desmantelado. El NSC también impide la entrada de la lluvia y, desde su colocación, los recuentos de neutrones se han mantenido estables o han disminuido.

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Sin embargo, empezaron a aumentar en algunos puntos. El secado del combustible está haciendo que los neutrones que lo atraviesan sean más eficaces, en lugar de menos, para dividir los núcleos de uranio.

“Son datos creíbles y plausibles”, dice Hyatt. “Sólo que no está claro cuál puede ser el mecanismo”.

La amenaza no puede ser ignorada. A medida que el agua sigue retrocediendo, el temor es que “la reacción de fisión se acelere exponencialmente”, dice Hyatt; lo que llevaría a “una liberación incontrolada de energía nuclear”.

Detectan nueva reacción nuclear en Chernobyl

Fuente: Clarín

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