Helicóptero de la NASA irá a Marte en la barriga del robot Mars 2020

Helicóptero de la NASA irá a Marte en la barriga del robot Mars 2020

Helicóptero de la NASA irá a Marte en la barriga del robot Mars 2020. Las leyes de la física dicen que es casi imposible levantar y dirigir un aparato volador en Marte. Pero ingenieros estadounidenses crearon un helicóptero lo suficientemente ligero y rápido como para explorar el planeta rojo a vista de pájaro.

Llevaron con éxito a Marte cuatro vehículos que recorrieron parte de la superficie de ese planeta. Ahora el objetivo de los ingenieros del Laboratorio de Propulsión de la Agencia Nacional Aeroespacial estadounidense en Pasadena, California, es ir un paso más allá. Quieren explorarlo desde el aire.

Volar en otro planeta será histórico

J. Bob Balaram, es jefe de ingeniería para el Helicóptero Explorador Marciano (MHS). Para él, volar en “otro planeta” sería un suceso “histórico” similar al logrados por los hermanos Wright cuando en 1903 realizaron los primeros vuelos en avión en la Tierra.

El MHS es una nave autónoma. Realizará vuelos programados desde la tierra.

Llegará al planeta rojo en la “barriga” del robot Mars 2020. Un laboratorio científico sobre ruedas que despegará en el verano de 2020 con el objetivo de llegar en febrero de 2021.

Este nuevo aparato tiene una tonelada de peso. Y sigue el diseño funcional del robot Curiosity, que desde 2012 lleva la misión de buscar señales de vida microbiana, estudiar el clima y la geología y recoger muestras que algún día se espera traer a la Tierra.

El objetivo principal del helicóptero marciano es mostrar el primer vuelo en Marte y comprobar que es posible volar. Asimismo ser el indicador de curso para vehículos (aéreos) mucho más grandes”, dice MiMi Aung, gerente del proyecto MHS de JPL-NASA.

Buscan detalles extra

En la actualidad “no exploramos Marte volando. Hoy exploramos Marte con robots andariegos sobre la superficie y naves espaciales en órbita. Pero si podemos agregar la dimensión aérea se extendería significativamente cómo exploramos”, agrega.

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Y esos detalles extra se presentan vitales cuando se cumplen 50 años de la llegada del hombre a la Luna. EE.UU. piensa ya en el siguiente hito: la misión de la NASA que llevará por primera vez a un hombre a Marte en la década de los años 30 de este siglo.

MiMi Aung es graduada de ingeniera eléctrica, especializada en procesamiento de señales y comunicaciones en la Universidad de Illinois en Urbana Champaign.

Desafío: elevar una nave en Marte con el método de aviación terrestre

Contó que es un desafío elevar una nave en Marte con el método actual de aviación terrestre, porque “para volar se necesita viento y en Marte es mínimo”.

Además, la densidad atmosférica de Marte es de 1% de la tierra. Esto equivale a hacer volar un helicóptero a más de 30 kilómetros de altitud. El récord de altura de vuelo de un helicóptero terrestre es de 12 kilómetros.

Los especialistas simulan en la Tierra “la delgada atmósfera marciana” en una cámara al vacío. En ella ya completaron las primeras exitosas pruebas de elevación del MHS.

La aeronave cuenta con dos aspas de un metro de largo y un rotor que gira a 3.000 revoluciones por minuto, mucho más que las 600 que necesita uno tradicional para alzar vuelo.

La energía necesaria para volar provendrá de una batería de litio. Esta se recargará con un panel solar fijo situado encima de la cruceta.

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Imágenes de alta definición

Una cámara de fotos de alta resolución y otra para navegación van dentro de un cubo de 14×14 centímetros. Este dispone de un sistema de calefacción para contrarrestar las gélidas temperaturas de las noches marcianas.

En Marte, dice Aung, necesitan imágenes de “alta definición”, y eso solo se consigue con “vuelos a baja altura”.

En la actualidad solo pueden tomar “imágenes globales desde las naves espaciales”, pero estas carecen de calidad suficiente para ver en detalles la superficie marciana.

La ingeniera explicó que el helicóptero servirá de guía y examinará por adelantado el terreno para evaluar la mejor ruta para robots o astronautas. También para estudiar el interior de cráteres o abismos.

Pero la prueba final del MHS es que vuele en Marte”, asegura Aung sobre su intención de realizar cinco pruebas del aparato volador en el planeta rojo.

Balaram explica que el MHS será un pionero y servirá para “validar la tecnología”, al igual que hizo en su día el vehículo Sojourner, desde el cual la humanidad recibió las primeras imágenes en detalle de Marte.

Este pequeño robot arribó al planeta rojo en 1997 para abrir un camino que ahora recorren grandes robots que llevan consigo “numerosos instrumentos científicos”.

Helicóptero de la NASA irá a Marte en la barriga del robot Mars 2020

Fuente: La Patilla

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