Maracaibo: la otrora ciudad pujante que retrocedió al siglo XIX

Maracaibo: la otrora ciudad pujante que retrocedió al siglo XIX

Maracaibo: la otrora ciudad pujante que retrocedió al siglo XIX. El hospital se había quedado sin analgésicos y antibióticos, dejando a Neiro Vargas gimiendo de agonía.

El guardia de seguridad de 43 años había sido traído con un disparo en el cuello. En el séptimo día, su corazón dio un vuelco.

Pero en Maracaibo, las indignidades de la vida ya no terminan en la muerte.

Epicentro del colapso de la nación socialista

Una caída libre económica más severa que la gran depresión ha paralizado esta antigua ciudad petrolera. Y quienes se han quedado se están preparando para las peores sanciones estadounidenses.

La segunda ciudad más grande de Venezuela y su motor industrial, es ahora el epicentro del colapso social de la nación socialista.

El colapso de la civilización aquí es quizás más evidente al morir.

En la tarde del fallecimiento de Neiro Vargas, el calor en el Hospital Universitario de Maracaibo, que sufrió los mismos apagones que el resto de la ciudad, fue sofocante.

Su familia no pudo pagar de inmediato un funeral. Entonces los médicos enviaron su cuerpo al “sótano”.

La morgue sin aire acondicionado

Ninguno de los ocho congeladores de la morgue funciona. En una mañana reciente, los insectos pululaban los siete cuerpos en descomposición que quedaban en losas y en el piso. Un bebé muerto yacía podrido en una caja de cartón.

Las temperaturas en esta ciudad tropical se elevaron y el cadáver de Vargas pasó tres días en el piso de la morgue. Mientras, su esposa Rossangelys pidió prestado dinero para comprar un ataúd improvisado y el transporte a su hogar.

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En la sala de estar de la familia, el ataúd negro y estrecho yacía sobre dos soportes de metal. Los dolientes apartaron los ojos de la cara infestada del difunto. Rossangelys intentó, y falló, controlar el olor llenando huecos en la madera del ataúd con calafateo.

No podían permitirse ninguna parcela. Así que desenterraron los huesos del hermano de Vargas en un cementerio local cubierto de ataúdes profanados por ladrones de tumbas.

Rossangelys lloró junto al lugar de descanso de su esposo. El ataúd expulsado del hermano de su marido yacía en ruinas cerca.

Me siento tan furiosa”, dijo. “Tanta furia por lo que tenemos que pasar ahora en esta ciudad, en este país. Si un miembro de la familia muere, ni siquiera podemos enterrarlo con dignidad. ¿Cómo puede ser esta nuestra realidad?

Un sepulturero baja el martes a Jurianmi Reyes, de 8 días, acostado en un ataúd hecho de un cajón de la cómoda, en una tumba en un cementerio en Maracaibo, Venezuela. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

Un sepulturero baja el martes a Jurianmi Reyes, de 8 días, acostado en un ataúd hecho de un cajón de la cómoda, en una tumba en un cementerio en Maracaibo, Venezuela. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

Durante un siglo, las fortunas de Maracaibo han aumentado y caído con el petróleo

El petróleo lo cambiaría todo

Maracaibo, la “amada tierra del sol”, fue una ciudad de primicias. El primer pueblo venezolano iluminado por la electricidad. El primero en abrir un cine.

En 1914, las concesiones petroleras extrajeron crudo en la costa oriental del lago de Maracaibo, el estuario caribeño rico en petróleo que se extiende a orillas del irregular horizonte de la ciudad.

Un puerto regional floreció en una metrópoli de 2.6 millones. Para 1950, el estado Zulia, con Maracaibo como capital, representaba más de la mitad del producto interno bruto de Venezuela.

Impulsado por donantes ricos, su vida cultural prosperó. Maracaibo contaba con tres orquestas sinfónicas y el museo de arte contemporáneo más grande del continente.

Pero la depresión que comenzó en 2013 se ha acelerado producto de la caída de los precios del petróleo, políticas socialistas fallidas, mala gestión y corrupción.

En 2008, cuando los precios y la producción eran altos, el crudo generaba un estimado de $138 millones por día. La producción se ha derrumbado a aproximadamente $8,5 millones.

Según estimaciones, hasta 700.000 residentes, casi un tercio de la población metropolitana, han abandonado el área en tres años, uniéndose al éxodo más grande de personas hambrientas.

Colapso eléctrico empuja el éxodo

La red eléctrica nacional de Venezuela fallando y su producción de petróleo colapsa. Un país bendecido con las mayores reservas probadas de petróleo del mundo sufre una grave escasez de gasolina.

El gobierno de Nicolás Maduro, en bancarrota y debilitado, ha tratado de proteger a la capital, Caracas, de lo peor de la crisis. En una compensación, el gobierno ha dejado caer a Maracaibo.

Una mujer pasa a un grupo de negocios cerrados en el centro de Maracaibo. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

Una mujer pasa a un grupo de negocios cerrados en el centro de Maracaibo. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

Desde enero, la electricidad se ha racionado a por lo menos 12 horas al día, cuando hay electricidad. Las líneas para gasolina se extienden más de una milla. Las esperas duran hasta dos días. En un mercado callejero, un profesor universitario desesperado trataba de vender sus pertenencias (camisetas, jeans, una lámpara) a cambio de comida.

En el extenso Museo de Arte Contemporáneo Zulia, se robaron las tuberías y lavabos del baño. Al igual que impresoras, computadoras, equipos de audio y un camión. También se tomaron cables telefónicos, lo que hace que las llamadas a teléfonos fijos sean imposibles.

La sala principal del museo ha sido cerrada, su techo con goteras deja charcos de agua estancada. En medio de una restricción presupuestaria, el personal se ha reducido de 150 empleados a 14. Y la mitad son pasantes no remunerados. Una docena de palmeras exóticas han muerto en frente porque el jardinero del museo emigró.

Ni los músicos se quedaron

La Sinfónica de Maracaibo, incapaz de cubrir su nómina, se ha reducido de 90 miembros a 11.

Nuestros músicos se han ido”, dijo uno de ellos, quien habló bajo condición de anonimato porque teme represalias del gobierno. “Están trabajando en el metro de Buenos Aires, o en las calles de Lima y Quito, por monedas”.

Ya no tenemos suficientes músicos para tocar Beethoven”, dijo. “Esta ha sido toda mi vida. Es muy difícil verlo desmoronarse”.

La mayoría de los semáforos de la ciudad no funciona por falta de electricidad, pero también por escasez de repuestos. Ahora es menos peligroso, porque con el éxodo de tantas personas, hay menos automóviles y casi no hay autobuses urbanos.

Algunos barrios son efectivamente pueblos fantasmas. Hasta los seis periódicos de Maracaibo han cerrado.

En marzo, saqueadores desesperados vandalizaron más de 500 empresas: supermercados, tiendas de electrónica, hoteles. Muchos nunca reabrieron.

La Cámara de Comercio de Zulia dice que 30.000 negocios han cerrado en 10 años. Cientos más están cerrando todas las semanas.

Maracaibo era una ciudad de luces, una ciudad de vida nocturna, una ciudad próspera bendecida por el sol del Caribe”, dijo Eveling Trejo de Rosales, ex alcalde de Maracaibo. “Ahora somos una ciudad muerta. Un estado zombie. Y los que quedamos aquí somos muertos caminando”.

La producción de petróleo sufre de mala gestión, negligencia

José Moreno condujo su bote hacia el centro del lago de Maracaibo. El pescador de 31 años señaló las cáscaras oxidadas de los taladros construidos para extraer crudo del lecho del lago.

Este es el cementerio de los pozos”, dijo.

Este cuerpo de agua del tamaño de Connecticut fue una vez la línea de vida económica de Venezuela. Ahora es un desastre ambiental. La mayoría de los miles de pozos petroleros que salpican el lago están inutilizados. Crudo y burbujas de gas natural suben a la superficie. El chorro de agua de la lancha de Moreno mancha la ropa de negro.

Inspeccionó el lago. “Está destruido”.

La industria petrolera se construyó sobre el crudo ligero de Zulia.

Hace dos décadas Pdvsa cambió al petróleo más denso de la Faja del Orinoco al sur del país. Pero el lago de Maracaibo siguió siendo vital para la economía nacional.

El declive comenzó con Chávez

Su declive comenzó en la década de 2000, cuando Hugo Chávez, el difunto padre del estado socialista despidió a la plantilla de Pdvsa. Ingenieros capacitados, trabajadores de plataformas y gerentes fueron reemplazados por personas que respondían a órdenes políticas.

En 2008, cuando los precios mundiales del petróleo colapsaron, Chávez nacionalizó las empresas que suministraban, mantenían y proporcionaban taladros del lago.

Las calles están oscuras durante un apagón en mayo. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

Las calles están oscuras durante un apagón en mayo. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

A medida que el gobierno de Maduro profundizó la crisis, las reparaciones disminuyeron y luego prácticamente se detuvieron.

Maduro reclamó la victoria el año pasado en una elección ampliamente vista como fraudulenta. Estados Unidos ha respaldado a la oposición de Venezuela en sus esfuerzos por derrocar a Maduro y celebrar nuevas elecciones.

Estados Unidos fue el mayor comprador de crudo venezolano. En enero, la administración Trump prohibió a las compañías estadounidenses negociar.

Para una industria que se acercaba al punto de quiebre, era como verter agua caliente en quemaduras de tercer grado.

Zulia produjo 1,55 millones de barriles por día en 2001, según Caracas Capital Markets, empresa con sede en Miami.

Para 2018, la producción había caído a 250.000 barriles. Cinco mil pozos estaban operativos en el lago en 2002. Hoy, dicen los trabajadores sindicales, menos de 400 están funcionando.

El mes pasado, la administración Trump amplió el embargo. Bloqueó todas las propiedades y activos del gobierno y sus funcionarios. Y prohibió cualquier transacción con ellos, el banco central o la compañía petrolera estatal.

Jaime Acosta trabajó para un contratista de PDVSA que operaba seis pozos de petróleo. La compañía cerró hace dos meses porque la estatal petrolera no estaba pagando.

Estoy de acuerdo con las sanciones si terminan ayudándonos”, dijo Acosta, de 62 años. “Pero para ser sincero, en este punto, las sanciones solo están empeorando las cosas”.

Sin su salario para vivir, dijo, su esposa e hijos se han ido a Colombia a buscar trabajo.

En Zulia, los trabajadores petroleros, fuimos los que impulsamos la economía”, dijo. “Ahora nuestras familias están rotas”.

‘Al gobierno … no le importa’

A la sombra de los rascacielos medio vacíos de Maracaibo descansa el barrio pobre de Milagro Norte.

Cuatrocientas familias han ido en los últimos meses, y el éxodo se está acelerando. La hiperinflación ha dejado fuera del alcance todos los alimentos y medicamentos básicos. Quienes se quedan están delgados, hambrientos y enfermos. En ausencia de un gobierno que funcione, las pandillas y los ladrones gobiernan el vecindario.

Neiro Vargas, el guardia de seguridad, caminaba a su casa desde su turno de 14 horas en el cementerio cuando fue alcanzado en el cuello por una bala perdida. Estaba a una cuadra de la puerta principal.

El gobierno no hace nada”, dijo la esposa de Vargas, Rossangelys Olivares. “Simplemente no se preocupa por nosotros”.

La violencia no es el único asesino. La escasez de energía y el empeoramiento del acceso al agua corriente son peligros potencialmente mortales.

Marcos vacíos se alinean en una pared del Museo de Arte Contemporáneo; Las pinturas han sido robadas. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

Marcos vacíos se alinean en una pared del Museo de Arte Contemporáneo; Las pinturas han sido robadas. (Michael Robinson Chavez / The Washington Post)

Los padres, incapaces de lavar a sus hijos con agua y jabón, están luchando por controlar un brote de sarna. Solo este año, 16 personas en el vecindario han muerto, dicen activistas de la comunidad, incluidos ancianos y niños, por enfermedades causadas o empeoradas por falta de agua limpia, energía y el calor implacable.

A tres cuadras de la casa de Vargas, los vecinos vieron cuando un pequeño grupo de personas llevaba el cuerpo de Tiany Chacín, de 11 años, a su casa en un ataúd improvisado con viejos muebles.

Un parásito estomacal había llegado a su cerebro. Antes de morir, dijo su madre, la niña estaba vomitando gusanos.

Este año, su familia casi no ha tenido acceso al agua potable, dijo su madre, Yulimar Chacín, de 33 años. Bebieron de un desagüe estancado. Como el gas para cocinar es escaso y costoso, dijo Chacin, no siempre podían hervir el agua.

No teníamos otra manera, ninguna otra forma de obtener agua”, dijo. “Es oscuridad aquí”, dijo la mujer delgada como un rayo entre sollozos. “Estamos solos”.

Maracaibo: la otrora ciudad pujante que retrocedió al siglo XIX

Fuente: La Patilla

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