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Plutón tiene gigantes volcanes de hielo

Plutón tiene gigantes volcanes de hielo. Las imágenes tomadas de Plutón por la nave New Horizons de la NASA determinaron que los extraños bultos que hay en su superficie son volcanes de hielo.

Según un estudio publicado el martes en Nature Communications y reseñado por la DW, dichos bultos no se habían observado nunca en el sistema solar.

Pero los científicos determinaron que se trata de volcanes de hielo activos, que alcanzan hasta siete kilómetros de altura.

De acuerdo con la nota, las imágenes permitieron a un equipo encabezado por el Instituto de Investigación del Suroeste en Colorado (Estados Unidos); examinar una zona dominada por grandes elevaciones irregulares al suroeste de la Sputnik Planitia, la planicie helada cerca del ecuador del planeta.

Cabe recordar que la sonda New Horizons, fue la primera nave espacial que exploró Plutón en 2015.

Los criovolcanes

En este sentido, el equipo escribe que no existen características similares en ningún otro lugar del sistema solar. Y tras analizar la geomorfología y la composición, concluyó que esa región fue creada por procesos criovolcánicos, «de un tipo y escala hasta ahora únicos en Plutón».

Al parecer, la temperatura interior de Plutón se ha mantenido más alta de lo que se pensaba durante el tiempo suficiente para permitir ese fenómeno. En lugar de lanzar lava, los criovolcanes eyectan «una mezcla espesa y fangosa de agua y hielo; o tal vez incluso un flujo sólido como los glaciares» de la Tierra.

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Así lo explicó a la AFP Kelsi Singer, científica planetaria del Instituto de Investigación del Suroeste en Colorado.

Distinto de todo lo visto

De hecho, la existencia de criovolcanes en distintas lunas del sistema solar, como en el mayor satélite de Neptuno, Tritón, es conocida. Pero los de Plutón «parecen muy distintos de todo lo que hemos visto hasta ahora»; agregó esta coautora del estudio.

En ese planeta enano, se pueden observar «grandes zonas de volcanes de hielo muy grandes, con una notable textura de relieve ondulado», dijo.

Es difícil datar con precisión la formación de estos volcanes, «pero creemos que pueden tener unos cientos de millones de años o incluso menos», según Singer. Una cifra pequeña en una historia que tiene miles de millones de años.

Dado que la región en la que se encuentran estas formaciones carece de cráteres de impacto causados por asteroides; los científicos no descartan la posibilidad de que allí se sigan formando volcanes de hielo.

Plutón retuvo más energía de lo esperado

Por otra parte, estos descubrimientos son «muy importantes», dijo a la AFP Lynnae Quick; experta en planetas especializada en criovolcanes en el Goddard Space Flight Center de la Nasa. 

A su parecer, «sugieren que un pequeño cuerpo como Plutón logró retener suficiente energía para alimentar una extensa actividad geológica bastante tarde en su historia», explicó; aunque debería haber perdido la mayor parte de su calor interno hace mucho tiempo.

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Estas informaciones les permitirán reevaluar la posibilidad de conservación de agua líquida en pequeños mundos helados alejados del Sol; en el cinturón de Kuiper en el cual se ubica Plutón.

Finalmente, David Rothery, profesor de geociencia planetaria en la Open University de Reino Unido; explicó por su parte que «no se sabe qué proporcionó el calor necesario para la erupción de estos volcanes de hielo».

Una de estas estructuras, el Monte Wright, tiene unos 5 km de alto y 150 km de diámetro; y posee un volumen similar a uno de los mayores volcanes terrestres, el Mauna Loa, en Hawái. Y ello a pesar de que Plutón es considerablemente más pequeño que la Tierra.

Plutón tiene gigantes volcanes de hielo

Foto: Cortesía NASA

Fuente: DW