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¿Por qué las colas de los cometas no son verdes?

¿Por qué las colas de los cometas no son verdes? Por qué las cabezas de los cometas pueden ser verdes, pero nunca sus colas. Un equipo de científicos de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia (UNSW, por sus siglas en inglés) resolvió el misterio.

Según el portal RT, los cometas sufren una colorida metamorfosis al cruzar el cielo. Y la cabeza de muchos adquiere un color verde radiante que se hace más brillante a medida que se acercan al Sol.

Sin embargo, este tono desaparece antes de llegar a una o dos colas que se arrastran detrás del cometa. Los cometas lanzados por el Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort, están compuestos de hielo, polvo y rocas. Son restos de 4.600 millones de años de la formación del Sistema Solar.

Con la ayuda de una cámara de vacío, láseres y una poderosa reacción cósmica, los científicos probaron la teoría propuesta por el físico Gerhard Herzberg en 1930 sobre este fenómeno; que ha venido siendo estudiada por astrónomos, científicos y químicos desde entonces.

Dicarbono es descompuesto por la luz solar

Herzberg propuso que este fenómeno se debía a que la luz solar destruía el carbono diatómico (dicarbono o C2); una sustancia química creada a partir de la interacción entre la luz solar y la materia orgánica de la cabeza del cometa. Pero como el dicarbono no es estable, esta teoría es difícil de comprobar.

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Sin embargo, el estudio publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS, por sus siglas en inglés); explica el «mecanismo por el que el dicarbono es descompuesto por la luz solar».

El dicarbono está formado por dos átomos de carbono pegados entre sí. Y solo se encuentra en entornos extremadamente energéticos o con poco oxígeno, como las estrellas, los cometas y el medio interestelar. Pero no existe en los cometas hasta que se acercan al Sol.

Cuando el Sol empieza a calentar el cometa, la materia orgánica del núcleo helado se evapora y se traslada a la coma —nube de polvo y gas que envuelve al núcleo de un cometa—. Entonces la luz solar rompe estas moléculas orgánicas más grandes, creando el dicarbono.

Fotodisociación

El equipo demostró que a medida que el cometa se acerca aún más al Sol, la radiación ultravioleta extrema rompe las moléculas de dicarbono creadas recientemente.

Este proceso es llamado fotodisociación; y destruye el dicarbono antes de que pueda alejarse del núcleo, haciendo que la coma verde se vuelva más brillante y se reduzca antes que el tinte verde llegue a la cola.

Para resolver este misterio, el equipo tardó nueve meses en realizar su primera observación; para lo cual necesitó recrear por primera vez en la Tierra el mismo proceso químico galáctico.

Al respecto, Timothy Schmidt, profesor de química de la UNSW y autor principal del estudio, afirmó que los hallazgos ayudan a comprender mejor tanto el dicarbono como los cometas.

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«Al conocer su vida y destrucción, podemos entender mejor la cantidad de material orgánico que se evapora de los cometas. Descubrimientos como este podrían ayudarnos algún día a resolver otros misterios del espacio», concluyó.

¿Por qué las colas de los cometas no son verdes?

Foto: Cortesía Unsplash / Julian Winfield

Fuente: Actualidad.rt

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