Vía Láctea pesa 1,5 billones de masas solares

Vía Láctea pesa 1,5 billones de masas solares

Según datos manejados por astrónomos de la misión Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA) y del telescopio espacial Hubble de la NASA, la Vía Láctea pesa 1,5 billones de masas solares en un radio de 129 mil años luz desde el centro galáctico. La materia oscura determina el peso.

La cifra es mucho más concreta que las que hasta ahora se manejaban y que oscilaban entre 500 mil millones y tres billones de veces la masa de nuestro Sol. Cifras cuya disparidad respondía a los diferentes métodos con los que los astrónomos distribuían la materia oscura, responsable del 90% del peso de nuestra galaxia.

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Es que no podemos observar directamente la materia oscura”, explica Laura Watkins, jefa del equipo de astrónomos responsable de analizar la Vía Láctea y astrónoma en el Observatorio Europeo Austral (Alemania).Es lo que nos ha llevado a que sea tan complicado medir la masa de la Vía Láctea: ¡no puedes medir correctamente lo que no ves!”.

Cuanto más pesa una galaxia, más rápido el desplazamiento

El equipo empleó un método mucho más inteligente: medir la velocidad de los cúmulos globulares —conjuntos esféricos de estrellas que orbitan el núcleo de la galaxia como hacen los satélites—. Wyn Evans, profesor de astrofísica del Instituto de Astronomía de la Universidad de Cambridge (Reino Unido), explica que cuanto más pesa una galaxia, más rápido se desplazan los cúmulos globulares por efecto de su gravedad.

El equipo utilizó datos publicados el 25 de abril del 2018 por la misión Gaia como base para su estudio. La misión fue diseñada para crear un mapa tridimensional de los objetivos astronómicos que pasean por la Vía Láctea. Esos datos incluyen las mediciones exactas de los cúmulos globulares en un radio de 65 mil años luz de la Tierra.

La materia oscura determina el peso.

Telescopio espacial Hubble aporta datos adicionales

A estos datos el equipo añadió los del Hubble. Añadieron los cúmulos globulares débiles y distantes —más difíciles de localizar sin el telescopio— en un radio de 130 mil años luz de la Tierra.  El telescopio observó algunos de estos cuerpos durante una década y el equipo pudo seguir de cerca su velocidad.

Combinamos las mediciones que Gaia había hecho de 34 cúmulos globulares con las de otros 12 del Hubble. Pudimos precisar la masa de la Vía Láctea de una manera imposible hasta ahora”, explica Roeland van der Marel, del instituto de Ciencia de Telescopios Espaciales (EEUU).

La cantidad de materia oscura presente en una galaxia y su distribución están estrechamente ligadas a la formación del Universo. Conocer la masa de la Vía Láctea permitirá entender el lugar que ocupa nuestra galaxia en la inmensidad del espacio.

Vía Láctea pesa 1,5 billones de masas solares

Fuente: El País – Costa Rica

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